DNA疫苗     

自從DNA(去氧核醣核酸)被發現之後,這些具有遺傳特質的有機密碼組合解開了多種遺傳疾病之謎, 也為醫學界的研究帶來了新的方向。 舉例來說,最近基因學家已研究出用病菌的DNA製成疫苗, 而科學家們相信這種新一代的疫苗能夠成為未來防治傳染病的利器。

雖然傳統的疫苗已能有效的治療多種傳染病,並使得數種疾病絕跡, 然而,為數不少的疾病仍不在控制之列。 舉例來說,目前全球約有兩百萬人死於瘧疾,但一直無法利用傳統的疫苗作為預防﹔ 此外,許多傳染病毒又不斷的變種(Mutate), 產生反制原種疫苗的能力,著實令醫學界頭痛。 不過,新一代的DNA疫苗卻可望能彌補傳統疫病的不足。

人類對抗病菌的工作,主要由白血球細胞負責。 白血球細胞種類繁多,大體上可分為B細胞和T細胞,兩種各有不同的職責。 當病源入侵體內後,首先,B細胞就會辨認病源的表面抗原蛋白, 如果確認該病源為外來入侵者,B細胞就會分化出很多相同的細胞, 一起釋放出抗體(antibody)以中和阻止病源的活性。 T細胞專門消滅活病源入侵者,例如細菌和病毒。 在病源消滅之後,部份B細胞和T細胞會成為記憶細胞(memory cells), 如果再有同類致病物質入侵,辨認確認和反應時間都會大幅縮短。

由於人類免疫系統是具有記憶性的,科學家利用此特性,將一些已被殺死的致病物質製成傳統疫苗注入人體, 刺激免疫系統產生防衛反應。不過,因為致病物質已死,並不能進入人體,於是只有B細胞會產生免疫反應, 而殺手T細胞不會有任何行動,A型和B型肝炎疫苗就是如此製造出來的。 可惜上述所說的傳統疫苗,其效力會隨著時間的增加而減弱,需要定期注射以加強劑量, 此外也有一些傳統疫苗利用虛弱的病毒(例如天花和腮腺炎)注入體內, 同時引發體液和細胞免疫反應,提供終生免疫保護。 然而,這些病毒雖然"虛弱",畢竟還是有生命的,當它們進入體內仍有活性化的可能, 故此方法並不適用於破壞率強的病毒。

DNA疫苗和傳統疫苗不同之處,就是DNA疫苗的作用是將致病物質的DNA片段, 以遺傳基因工程技術處理,嵌入細菌內的質體基因(plasmid), 再用質體基因作載具,做成疫苗,再混入生理食鹽水,用針筒注射入皮下,或是把DNA疫苗混入有機粒子, 再用基因槍(gene gun)打進人體。 由基因工程所產生的疫苗,會使注射處的肌肉或皮膚細胞產生抗原蛋白,並不會使人生病。 DNA疫苗進入人體後,就會使免疫系統中的B細胞和T細胞同時反應,狀況類似一般病毒進入人體一樣。

DNA疫苗沒有上述傳統疫苗的缺點,此外,一劑DNA疫苗可混入不同種類的質體基因, 只須注射一針,便可抵擋多種疾病。而另外一個好處是,不像傳統疫苗須放置於低溫底下, DNA疫苗非常穩定,它可以做成液態或固態的形式,毋須冷藏,方便運輸到偏遠的落後地區。



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